Fabricación de embalajes en poliestireno expandido

Curiosidades sobre el poliestireno

¿Cómo se fabrica el poliestireno?

El Poliestireno Expandido (EPS) se obtiene a partir del Poliestireno Expandible que contiene un agente de expansión. El Poliestireno Expandible deriva a su vez del petróleo, como el resto de las materias plásticas.

El proceso de transformación para fabricar los artículos acabados en Poliestireno Expandido transcurre en tres etapas:

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Preexpansión del poliestireno

La materia prima se calienta con vapor de agua, en unos equipos denominados preexpansores, a una temperatura entre 80 y 100 ºC. La densidad del material disminuye desde los 630 kg/m3 hasta el rango 10-50 kg/m3. Durante este proceso, las perlas compactas de materia prima se convierten en perlas de plástico celular con una estructura interior de pequeñas celdillas rellenas de aire.

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Reposo intermedio y estabilización

Al enfriarse las partículas recién expandidas se crea un vacío en su interior que es preciso compensar con la penetración de aire por difusión. De este modo las perlas alcanzan una mayor elasticidad mecánica y mejoran su capacidad de expansión, lo que resulta ventajoso para la siguiente etapa de transformación. Este proceso se desarrolla durante el reposo intermedio del material preexpandido en silos ventilados. Al mismo tiempo se secan las perlas.

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Expansión y moldeado final

En esta etapa las perlas preexpandidas y estabilizadas se transportan a unos moldes donde nuevamente se les comunica vapor de agua y las perlas se sueldan entre sí. De esta forma se pueden obtener grandes bloques (que posteriormente se cortan en las formas deseadas como cajas, planchas, bovedillas, cilindros, etc.), o productos conformados con su acabado definitivo.

Ventajas del uso del poliestireno

El EPS se compone en un 98% de aire, por lo tanto, es uno de los materiales de embalaje disponible más ligero. Su estructura espumada ofrece una resistencia mecánica y a impactos extraordinaria, y aporta excelentes propiedades de aislamiento térmico.

Los envases y embalajes de Poliestireno Expandido son resistentes a la humedad, sales, numerosos tipos de ácidos y a la mayor parte de las grasas. Para obtener la misma protección que ofrece el EPS se tendrían que emplear mucho más cantidad de otros materiales como el cartón, y en consecuencia mucho más peso (hasta 6 veces más), y como poco el mismo volumen. En comparación con la pasta de celulosa moldeada (pulp), los factores anteriormente descritos serían del orden de 2,5 veces. Esto hay que tenerlo en cuenta cuando una empresa considere los costes de gestión de residuos al final de la cadena de distribución.

El Poliestireno Expandido cumple con los requisitos de envasado/embalado de muchos productos con máxima eficacia en términos de calidad-precio y a un coste muy competitivo.

El EPS y los alimentos

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El EPS cumple con todos los requisitos de la legislación sobre el contacto alimenticio y no hay ningún tipo de restricción para el uso del EPS como envase y embalaje o artículos destinados al consumidor. Por ejemplo, las cajas de pescado de Poliestireno Expandido tienen una aceptación mundial. Igualmente se envasan frutas y verduras en cajas de EPS. Y esto, no sólo por razones higiénicas, sino que el hecho de que los envases de EPS mantengan la temperatura durante largos periodos de tiempo, han convertido al Poliestireno Expandido en un material de envasado idóneo para el sector de la alimentación.